American Chick In Saudi Arabia: An Interview With The Illustrious Jean Sasson (Italian/Spanish Translations)

The FHWS Newsletter has been sent out for 8-21 June 2012.

American Chick In Saudi Arabia is the first publication of a planned series that Jean Sasson wrote based upon her life story.

“Much to my surprise and joy, AMERICAN CHICK IN SAUDI ARABIA hit the #1 slot in BIOGRAPHY on Barnes & Noble Kindle bestseller list and, on the second day it was released. I’m thrilled, to say the least.” (Jean Sasson)

Well it is certainly not a surprise to me. Jean Sasson is one of the most prodigious authors whose books are unfailingly captivating. Being a prolific reader since she was a young girl, well traveled and cultured, has shaped her books into some of the most engaging narratives that I have ever had the inclination to read. They are keepers and I predict one day that they will be classics.

Jean has kindly agreed to an interview with FHWS. I am grateful and honored that she has taken the time to answer my questions.

Jean, I wish you continued success in the publishing world. Keep those good books coming!

Tara Umm Omar

You told me that you went to Saudi Arabia as a naive woman. In what aspect(s) were you naive
and how did you overcome your naivety? I was so naive about many things that I could probably give you a long list. This came from being born in a very small southern village of only 800 people. I had not done any international traveling, so everything about world travel was new to me. I was very naive in the respect that I truly believed that if something was wrong, or if anyone was being harmed, all I would have to do is to point it out, or jump in, and everything would get sorted out! I couldn’t have been more wrong. I believe that I am still naive to a point, as you can’t get the small-town girl out of me, but over time, and with lots of travel, and by meeting so many people from other cultures, my knowledge increased and I became less naive.

While living in Saudi Arabia, you formed a close relationship with a Saudi princess. How was
she instrumental in shaping or re-shaping your views of Saudi Arabia, its culture and especially, its women?
Well, by the time I met the woman the world knows as Princess Sultana, I had been in the kingdom for 5 years, and I had met other Muslim women, some Saudi, and some from neighboring Arab lands. So by the time I met her, I was aware of a lot of things about women of Saudi Arabia. However, she quickly proved herself to be very different. Most of the women I had come to know up to that time were either complacent, or very contented with their lives. She was one of the first that I met, and came to know quite well, who was extremely disgruntled about so many things regarding the lives of Saudi women. She fully intended to bring change to her country, at least when it came to women, as other things did not interest her so much. So there I was, totally convinced that most Saudi women did not want any change in their lives, and then the Princess comes into my life, and she was very determined, and feisty and indeed, could be downright unpleasant when she saw any woman being mistreated. So, I had to rethink the opinion I had formed, and suddenly realized that there were some women who meant that change was coming, and who were not going to give up, or give in… So I learned from the princess that once again, I had reached the wrong conclusion, and also, that the women of Saudi Arabia were unique individuals, and one could not put them all in the same mold.

You and the Princess have decided to do a fourth installment of the Princess Sultana series.
How soon will this be completed?
Can you reveal how it will be different than the first three books? As with all books, I have no idea when it will be complete–it seems that all my books have a life of their own and I tend to miscalculate when I will finish writing them. Also, I’m finishing up another book at the same time, and such a thing always throws me off. I thought I had learned not to try and write two books at once, but here I go again!

Well, the 4th book about Princess Sultana will be different because of the current ruler, King Abdullah. He is very bold and standing up to the religious clerics who are often against women making any gains in public life, or obtaining new freedoms. So there are some very intersting stories of the women in her family, and other women, who are stepping out and enjoying great achievements. So this book won’t feel quite as hopeless as some of the earlier books, when it appeared that there was virtually little women could do to bring change in the kingdom. I have become quite awed by the strength and determination of the new Saudi woman. They are unstoppable! Look out Saudi men, change is coming!

What do you miss about Saudi Arabia? Oh, so much. I lived there for 12 years, during some of the most important years of my life. I miss the feeling of newness and of purpose, for so much was happening in Saudi Arabia. New buildings were going up, and organizations were being formed, great plans were being made. I miss being a part of playing a very small role to help develop a nation where there was ample money to do all the things that were good, such as building hospitals and schools. I miss reading about and seeing patients in the hallways who were recieving the best and latest medical care. I loved seeing such hope on their faces. I also missed the excitement of being a foreigner in a land where we were very welcomed. I hear that is not quite the case anymore, but when I was in the kingdom, for the most part, westerners were welcomed by nearly everyone. There was great curiosity about western women, and I was invited to so many functions, where the Saudis exclaimed over me, just as I was bowled over by them.

I truly miss the Saudi people. They have a sweetness about them that a lot of people do not realize who only read the accounts of terroists acts or who read about the discrimination against women. I know that a lot of bad stuff is going on in the world, but the Saudis I came to know, and again, for the most part, were lovely people with very interesting lives. I miss seeing a lot of those people whom I once thought of as friends. Saudi Arabia was my home for twelve years, and now I know that I can’t go home again, and that is very sad for me.

Many non-Saudi wives of Saudis have vivid memories of the first time they set foot in Saudi Arabia. What were your first impression(s) of Saudi Arabia when you arrived that stands out in your memory? Once again, there’s a whole host of things that I found so very vivid and even exciting upon arrival. Everything in Saudi Arabia was completely different from my little world in the USA. The veiled women certainly caught my eye. Although I had read up on what to expect in Arabia, it was a shock to me not to be able to look into a woman’s eyes or to see her expression, especially after I was in a position to actually talk with a few of the Saudi women in the hospital. I was a bit startled at how complacent the women seemed, and how the men appeared to rule so completely. I know now that is not exactly the case, that there are many strong women in Saudi Arabia, but that is the way it appeared to me in the beginning and that was a bit of a shocker.

The old souks were very special. I’ll never forget my first time there — I really felt as though I had gone back in time. What fun!

The landscape was very new to me as I had never even been in a desert, and Riyadh is right in the middle of the desert, with the beautiful empty quarter nearby. It was also very intriguing to visit the old villages.

Another vivid memory which comes to mind was the enormous wealth that was so obvious, whether in the royal hospital, which was extremely plush, and the first palace I visited. The excitement of around the first Saudi wedding I attended comes to mind. The women were so beautiful, (I’ve always thought dark hair, dark eyes, and olive skin is so striking) and they were wearing jewels that would make anyone’s eye’s pop! (smile)… So, everywhere I looked, was something new to see, and something interesting at that!

Did you ever feel frustrated at not being able to drive? I’m going to surprise you with my response. I know for most women that is one of the most frustrating things about living in the kingdom because most women are basically stranded and waiting on someone to drive them to the market, etc.

So here goes: Strangely enough, no. There are two reasons for this. First of all, in those days the rules and regulations for driving were very lax, and frankly, it felt extremely dangerous to drive through, or be driven through, traffic in Riyadh. And, I’ll never forget my first trip being driven from Riyadh to a home in the outskirts of the city. The trip was terrifying, as everyone was gaining speed on those long winding roads! Honestly, I was more than happy to buckle up and sit in the back seat. I felt safer there.

Secondly, I was a very lucky woman when it came to the “Not allowed to drive” issue. I worked for the Saudi head of the hospital, and he always had cars and drivers at his disposal and he didn’t mind my using the cars/drivers. I could use them anytime I needed to go anywhere, not that I was running all over Riyadh or anything…just the usual shopping… Then, I met Peter Sasson within a month or so after arriving–Peter is the only man I ever dated in Saudi, and the man I married after four years of living in the kingdom–and Peter had opened up a company in Saudi Arabia and he had three or four drivers for the company. I always had at least one driver at my disposal, along with a nice car. Then after Peter and I married, he hired a lovely Filipana couple who lived in our home with us. Lydia helped with the housework and Frank was the driver, always at home and available to take me where I needed to go. So never once during the 12 years of living in the kingdom was I in a position where I didn’t have a car/driver at my disposal.

I know that needing to go, or wanting to go somewhere and not having a way to get there is a source of enormous frustration for most women in Saudi Arabia. I felt for my friends and often sent my driver to take my friends shopping. It’s just that I simply had a vastly different experience than most women in the kingdom only because of the job I had, and later, my home situation. I was lucky and know it. (This does not mean that I didn’t think, and don’t now think that women living in the Kingdom should be allowed to drive. I do.)

Were you able to master Arabic (conversational at least) during your 12 years in Saudi Arabia? No, I admit that I did not. I could say the usual good mornings and thank you and hurry up, and all that, but not enough to have a conversation. Although I am not strong on languages, and would have difficulty with any second language (many Americans do) there is a very good reason that I had to drop out of Arabic lessons at the hospital. Once I arrived at the royal hospital, one of the first things I did was ask around to find out where to find a good Arabic instructor. Several women I knew were taking language lessons and I thought that was a good thing to do. Well, I was signed up and ready to go, and Dr. Feteih, my Saudi boss, came in my office and said, “Jean, I hear that you are going to take Arabic classes?” I admitted that was the case, and to tell you the truth, I believed that he would tell me he was glad, etc. I was more than startled when he made a simple statement: “You can’t know Arabic and work for me.”

Later I realized that there was a good reason for his “rule.” Dr. Fetieh often came into my office and sat down and used the phone, or I would have to go into his office for something and he would be chatting away in Arabic. Later I found out that it was not unusual for the person on the other end of the line to be King Khalid or Crown Prince Fahd, or perhaps another one of the high ranking princes. Quite simply, Dr. Feteih wanted to be able to have confidential Arabic conversations and for no one in his office to know what it was he was saying. I thought that made sense, to tell you the truth and I don’t blame him. He was exceptionally close to King Khalid and ate dinner with him frequently, in fact.

This question has now sparked a memory. I remember something that happened when I traveled with Princess Sultana to Paris on several occasions. I recall that she always had a rule that the drivers could not speak Arabic! She wanted them to speak French or English (she could speak three languages: Arabic, French, English). She wanted to be able to talk to her family in Arabic without the drivers understanding her! Thus, this must be something fairly normal that a lot of Saudis do — they don’t want people working for them to be able to understand Arabic! NOW his directive makes even more sense to me!

But I must admit the truth, later, after I resigned from the hospital and continued living in Saudi Arabia, I did not go back and start Arabic lessons. There were several reasons for this. First of all, practically every Arab I knew and saw frequently spoke very good English and none really acted as though they wanted to speak in Arabic with me. Secondly, Peter spoke 6 or 7 languages fluently and that made me a bit lazy, for he could take care of any translating I had, practically everywhere we went, including in the Arab world. Some people have a talent for languages, and Peter was one of those lucky people. He was so fluent that he not only spoke the languages but also read and wrote the languages. When we were in France, native Frenchmen thought he was French. Same thing in Italy and in other countries. He so easily mastered languages. I envied that, I admit.

In what ways have things changed for women in Saudi Arabia since the time you were there? There is certainly a more “open” feeling in the society for everyone to discuss issues about women. This is wonderful. When I lived there, everyone, male and female, were immensely uncomfortable discussing the ills of society, and particularly when it came to women’s issues. I believe that this one thing has made women more bold, and they are more likely to stand up for themselves, whether at home, or out in public. Certainly now we know that there are more female college graduates than male graduates. Although the women very often can’t find jobs, at least they are educated and this widens their horizons tremendously. I love it that so many Saudi women can now log on to the internet, to reach out and see what’s happening in the rest of the world. Certainly in Jeddah things are SO much better for women. That one city is more open today than any of us could imagine back in the days when I lived in Saudi. I know that a lot of Saudi women living in Jeddah no longer wear the face veil. A number of women are defying the age old rules against women. This would have never happened before. Although women don’t have total freedom, I believe that Saudi women now feel that they are free to THINK, to PLAN, and this alone is a giant step in the right direction. It’s not perfect in Saudi Arabia for women (but then again where it is perfect, NOWHERE) but life has certainly improved and promises to improve even more with the passage of time. The only thing that can set this back, is for a hardliner against women to become king. So, I say, LONG LIFE TO KING ABDULLAH! The women of Saudi Arabia, and indeed, the world, needs this man to be on the throne a very long time, Inshallah!

Did you have any preconceived notions or stereotypes relating to Saudi Arabia and its society that were dispelled or confirmed to be true? Oh sure. I mention a few of those in the CHICK installment. Before even arriving in Saudi Arabia, I truly believed that every native born woman would totally change everything about life in Saudi, if possible. I found that was not the case. Most of the women I met in the late 70’s and early 80’s had not given a lot of thought to creating change. Later, yes, but not in those days. So, my one big preconceived notion was dispelled!

I had read a lot about the fanatical side of the early Saudi Arabian Najdi tribes, and believed that all Saudis would be dour and didn’t enjoy their lives, and would not want me to enjoy my life! WRONG again. I found many Saudis I met to be very sweet natured, and quite cosmopolitan. So, a second preconceived notion dispelled.

Of course, I had no thought that they would be as clueless about me as I was about them. Nearly every Saudi I met expected me to be like a Hollywood Bimbo and they were quite surprised that I didn’t drink, didn’t smoke, and was a level-headed woman that respected their culture, and acted accordingly.

What inspired you to write American Chick In Saudi Arabia? Truthfully, it was not my idea. For the past ten years or so, I’ve had many letters from readers asking me to tell my story. I was never that interested as there are so many very important stories of Middle Eastern women or other women, that need to be told. Although I enjoyed an exciting life, and have met so many interesting people, I just could never get “into my own story” as easily as I can another’s story. But, after years of receiving requests, my literary agent really pushed me to get going with it. And, I did, but I will admit, I am finding it much more difficult to write about myself than it is to write about others. I do not know the reason for this…

But once I started writing, it was nice to relive some of the old memories…

How did you decide on the title? Well, I had a half dozen other titles at least that I was working with. But when going through my photos and selecting a few for the e-book, I noticed how young and innocent AND naive I looked, and the title just popped into my head. I thought to myself, “Oh my, what a chick I was. Young, naive, and quite innocent. An American Chick. In Saudi Arabia.” When I wrote the title and sent it to my literary agent, at first she was cool to it, but she said that it “grew on her!”

So, we’ll see if it sticks.

I remember that you asked your Facebook fans to vote on two book cover designs. The present book cover is the one that procured the most number of votes. Who designed the book’s cover and what is the significance of it? I was writing the material and basically smoothing it out during the time covers were being discussed, so I didn’t have a lot to do with the cover. My literary agent and her staff found four or five covers that they thought might “capture the feeling” of my story. They sent me the four or five and asked me to select my favorite two. I did, and it just so happened that those two were the same two my literary agent preferred. So, we took those two covers but we sincerely wanted the readers to get involved and decided to let them choose.

I think the significance of the cover chosen is that there is a youthful western looking woman on the cover who has enjoyed a unique experience and now she wants to tell all about it, but that it has been a secret for a long time…

Who is the targeted audience of American Chick In Saudi Arabia? I believe that a broad range of female readers are the targeted audience, although men who have a natural curiosity about women of the world tend to have an interest. But mainly any girl/woman from age 15 on up…

Can you name some of the themes in your book? The joy of discovery, an exotic culture, women’s issues.

What benefits or messages do you expect readers to derive from American Chick In Saudi Arabia, if any? Even if we make mistakes, that we should try to involve ourselves in the issues of life, whether humantarian issues, or other issues. That we should have curiosity about other cultures and other people. That we should be able to admit when we are wrong, and start over! That we should have a sense of humor about life, and know that although we live in vastly different cultures, that we are mostly the same.

Did you learn anything from compiling your autobiography? Please explain: I learned that I am a lot more interested in other people than I am in myself! I find it a real chore to sit and think about myself and try to remember and write about my experiences. I don’t get as emotional about my own life, as I do about others, but I do not know why. I also realized just how fortunate I have been in this life. Sure, I grew up poor, sure I had my own set of problems, but really, when one has their health and their freedom there is nothing to fret about!

What has been the reception in Saudi Arabia and internationally towards American Chick In Saudi Arabia? Truthfully, there’s not been the kind of media excitement that there was for PRINCESS and other books, and I’m not surprised. My memoir is a walk down memory lane, where most all of my previous books were life and death issues for the women. On the whole, most people have told me that they enjoyed the read, and glad I wrote it, so that is nice to hear. But, of course, there are those that pick the book to death, saying that all I could talk about was myself! That’s funny, because when I reread the book, the vast majority of the book is about other people, but yes, told from my viewpoint and impression of them. You just can’t please some people! (laugh)

What are your future aspirations for American Chick In Saudi Arabia? I’d like to be able to share with readers some of my most thrilling experiences, which in fact, occurred in Lebanon, Kuwait, Thailand and Iraq. Hopefully there will be continued interest that will make writing the book worthwhile. I don’t write for myself. I write so that others can enjoy the journey with me.

Is there anything else you would like others to know about American Chick In Saudi Arabia? That I honestly believe that the best is yet to come. I tried to capture my beginning experiences as a very naive young woman new to Saudi Arabia. I had some critical remarks that I should have expanded on what all I learned and on and on. But in fact, for the memoir to be truthful, I must capture my feelings about things at the TIME I was feeling them. Over the course of the past 30 years, I learned a lot — got a lot smarter about the culture of the Middle East — and that will be reflected in the pages to follow.

Any other books on the horizon? Oh yes. Actually, I was counting up today, and I have about 7 books in my head, all ready to be written. At the moment, I’m working on two different books. One is my animal book, and another is about women in Kuwait… I hope to finish them both by the end of the summer and then I’ll start back on CHICK stories.

Thank you, Tara, for always asking such interesting questions. You are one of the best!

Photo Credit: Jean Sasson on Goodreads


Life-Changing Adventure: After Several Insightful Accounts Of People She Met In Her Travels, Jean Sasson Turns The Gaze On Herself
By Mayada Al Askari, Staff writer
Gulf News
May 11, 2012


Pulcino Americano In Arabia Saudita: Un’intervista Con La Celebre Jean Sasson
Scritto da Tara Umm Omar
Traduzione Italiana di A.P.

American Chick In Saudi Arabia è la prima di una serie programmata di pubblicazioni che Jean Sasson ha scritto ispirandosi alla storia della sua vita.

“Con mia grande sorpresa e gioia, AMERICAN CHICK IN SAUDI ARABIA è al primo posto nella sezione Biografie della lista dei libri più venduti di Barnes & Noble Kindle, a due giorni dalla sua uscita. Sono a dir poco elettrizzata” (Jean Sasson).

Beh, certamente non sono sorpresa. Jean Sasson è una delle autrici più prodigiose, i cui libri sono infallibilmente accattivanti. Grande lettrice fin da quando era bambina, grande viaggiatrice e donna di cultura, ha trasformato i suoi libri nei racconti più attraenti che io abbia mai avuto voglia di leggere. Sono vincenti e prevedo che un giorno saranno dei classici.

Jean ha gentilmente accettato di essere intervistata da FHWS. Sono grata e onorata che lei abbia dedicato del tempo per rispondere alle mie domande.

Jean, ti auguro di continuare ad avere successo nell’editoria. Continua a pubblicare buoni libri! 

Tara Umm Omar

Mi hai raccontato che eri una donna ingenua quando sei andata in Arabia Saudita. In che senso
eri un’ingenua e come hai superato la tua ingenuità? Ero ingenua a proposito di così tante cose che probabilmente potrei farne una lunga lista. Era perchè ero nata in un paesetto del sud di soli 800 abitanti. Non avevo alcuna esperienza di viaggi internazionali, perciò tutto era nuovo per me in fatto di viaggi in giro per il mondo. Ero molto ingenua perchè davvero credevo che se qualcosa era sbagliato, o se qualcuno subiva del male, tutto quello che avrei dovuto fare era segnalare la cosa, o intervenire io stessa, e tutto si sarebbe risolto! Mi sbagliavo del tutto. Credo di essere ancora ingenua in un certo senso, perchè la ragazza di provincia è ancora dentro di me, ma con il passare del tempo, viaggiando molto, incontrando tanta gente appartenente ad altre culture, ho imparato tante cose e sono diventata meno ingenua.

Mentre vivevi in Arabia Saudita hai sviluppato un rapporto stretto con una principessa saudita. In che modo lei ha contribuito a modellare, o rimodellare, le tue opinioni sull’Arabia Saudita, la sua cultura e specialmente le sue donne? Quando ho incontrato la donna che il mondo conosce come principessa Sultana vivevo nel regno da cinque anni, e avevo conosciuto altre donne musulmane, alcune saudite e alcune dai paesi arabi confinanti. Perciò all’epoca in cui l’ho conosciuta sapevo già molte cose sulle donne dell’Arabia Saudita. Tuttavia, lei ha dato presto prova di essere molto diversa. La maggior parte delle donne che avevo conosciuto fino ad allora erano o compiaciute o molto contente della loro vita. Lei è stata una delle prime che ho incontrato, e conosciuto piuttosto bene, che era molto scontenta di tante cose delle vite delle donne saudite. Era davvero intenzionata a cambiare il suo paese, almeno per quanto riguardava le donne, perchè il resto non le interessava molto. Dunque, io ero assolutamente convinta che la maggioranza delle donne saudite non volesse cambiare minimamente la propria vita, e poi la principessa Sultana è entrata nella mia vita, ed era molto determinata, e tosta, e riusciva ad essere alquanto sgradevole quando vedeva che una donna veniva maltrattata. Così ho dovuto cambiare l’opinione che mi ero fatta, e all’improvviso mi sono resa conto che esistevano delle donne che volevano un cambiamento, e che non erano disposte a desistere o a cedere….E così ho imparato dalla principessa che, ancora una volta, ero giunta ad una conclusione sbagliata, e che le donne dell’Arabia Saudita erano una diversa dall’altra, e non si poteva fare di ogni erba un fascio.

Tu e la principessa avete deciso di fare un quarto episodio della serie della Principessa Sultana.

Quando sarà pronto? Puoi rivelare quanto sarà diverso dai primi tre libri? Come con tutti i libri,
non ho idea quando sarà finito – sembra che ognuno dei miei libri viva di vita propria e tendo a sbagliare i calcoli sulla mia tempistica per finire di scriverli. Inoltre, sto contemporaneamente finendo di scrivere un altro libro, e questa cosa mi scombussola sempre…Pensavo di aver imparato a non provare a scrivere due libri nello stesso tempo, ma ci risiamo!

Il quarto libro sulla Principessa Sultana sarà diverso per via dell’attuale regnante, il re Abdullah. E’ molto coraggioso e sa opporsi ai religiosi che spesso sono contrari a qualsiasi avanzamento delle donne nella vita pubblica o a che ottengano nuove libertà. Ci sono perciò alcune storie molto interessanti delle donne della sua famiglia e di altre donne che stanno uscendo allo scoperto e stanno ottenendo grandi risultati. Perciò questo libro non darà la sensazione di disperazione che c’era in alcuni di quelli precedenti, quando era evidente che c’era di fatto poco che le donne potessero fare per portare cambiamenti nel regno. Sono davvero stupefatta dalla forza e determinazione della nuova donna saudita. Non le si può fermare! Attenti, uomini sauditi, le cose
stanno cambiando!

Cosa ti manca dell’Arabia Saudita? Oh, così tante cose. Ci ho vissuto per dodici anni, durante alcuni degli anni più importanti della mia vita. Mi manca la sensazione di novità e l’atteggiamento costruttivo, perchè stavano accadendo tante cose in Arabia Saudita. Si costruivano nuovi edifici, si formavano organizzazioni, si facevano grandi progetti. Mi manca il fatto di essere una parte che gioca un ruolo molto piccolo per aiutare lo sviluppo di una nazione in cui c’era denaro in abbondanza per fare tutte le cose buone, come costruire ospedali e scuole. Mi manca il fatto di leggere di e vedere pazienti che ricevevano le cure mediche migliori e più recenti. Mi piaceva vedere la speranza sui loro volti. Mi manca anche l’eccitazione di essere una straniera in una terra in cui eravamo davvero benvenuti. So che non è più così, ma quando vivevo nel regno il più delle volte gli occidentali erano bene accolti da quasi tutti. C’era grande curiosità verso le donne occidentali, e venivo invitata a tanti eventi mondani in cui i sauditi mi facevano grandi meraviglie mentre io a mia volta rimanevo molto colpita da loro.

Davvero mi manca la gente saudita. Sono dolci in un modo che molti di quelli che si limitano a leggere i resoconti degli attacchi terroristici o della discriminazione nei confronti delle donne non possono capire. So che stanno succedendo tante cose brutte nel mondo, ma i sauditi che io ho conosciuto, nella maggior parte dei casi, erano persone simpatiche con vite molto interessanti. Mi manca il non vedere tante persone che una volta consideravo amiche. L’Arabia Saudita è stata la mia casa per dodici anni, e adesso so che non posso tornare a casa, ed è molto triste per me.

Molte mogli non-saudite di sauditi hanno ricordi forti della prima volta in cui hanno messo piede in Arabia Saudita. Quali sono state le tue prime impressioni dell’Arabia Saudita al tuo arrivo che prevalgono nella tua memoria? Ci sono state così tante cose da ricordare e perfino eccitanti quando sono arrivata. Tutto in Arabia Saudita era completamente diverso dal mio piccolo mondo negli USA. Le donne velate sicuramente mi sono balzate all’occhio. Sebbene avessi letto molto a proposito di cosa aspettarmi in Arabia, per me è stato uno choc non poter guardare una donna negli occhi né vedere la sua espressione, soprattutto quando mi sono trovata nella posizione di parlare effettivamente con alcune donne saudite nell’ospedale. Ero un po’ spiazzata dall’apparenza compiaciuta delle donne, e da come gli uomini avevano l’aria di avere il comando assoluto. Adesso so che non è esattamente così, che ci sono molte donne forti in Arabia Saudita, ma le cose mi sono apparse così all’inizio, e questo è stato un po’ uno choc.

I vecchi souk erano molto speciali. Non mi dimenticherò mai della prima volta che ne ho visitato uno – mi sono davvero sentita come se fossi tornata indietro nel tempo. Che divertente!

Il paesaggio era una vera novità per me, perchè non ero mai stata nel deserto, e Riyadh è giusto in mezzo al deserto, con il bel “quartiere vuoto” [traduzione letterale di Rub Al-Khali, nome del deserto nel quale è situata Riyadh] nelle vicinanze. Era molto intrigante anche visitare i vecchi villaggi.

Un altro chiaro ricordo che mi viene in mente e’ l’enorme ricchezza, tanto evidente nell’ospedale reale, che era estremamente lussuoso, quanto nel primo palazzo che ho visitato. Mi viene in mente l’eccitazione per il primo matrimonio saudita cui ho presenziato. Le donne erano così belle (ho sempre pensato che i capelli scuri, gli occhi scuri e la pelle olivastra fanno davvero colpo) e indossavano gioielli che farebbero schizzare gli occhi fuori dalle orbite a chiunque…perciò ovunque volgessi il mio sguardo c’era qualcosa di nuovo da vedere e qualcosa di interessante!

Ti sei mai sentita frustrata per il fatto di non poter guidare? La mia risposta ti sorprenderà. So che per moltissime donne è questa una delle cose più frustranti relative alla vita nel regno, perchè moltissime donne sono sostanzialmente appiedate in attesa che qualcuno che le porti in auto al mercato ecc.

E dunque: strano a dirsi, no. Ci sono due ragioni per questo. Innanzitutto, a quei tempi le regole di guida erano molto rilassate, e, francamente, era estremamente pericoloso guidare o farsi portare in auto nel traffico di Riyadh. E non dimenticherò mai la prima volta che sono stata portata in auto da Riyadh ad un’abitazione nei sobborghi della città. Il tragitto è stato terrificante, perchè tutti correvano su quelle lunghe strade tortuose! Onestamente, ero più che contenta di allacciarmi la cintura di sicurezza e stare seduta nel sedile posteriore, dove mi sentivo più al sicuro.

In secondo luogo, sono stata una donna molto fortunata quanto alla questione “vietato guidare”. Lavoravo per il capo saudita dell’ospedale, e lui aveva sempre auto ed autisti a sua disposizione e non gli creava problemi il fatto che io usassi le auto/gli autisti. Potevo farvi ricorso in ogni momento per andare ovunque, non che io corressi di qua e di là per Riyadh o chissà che altro…giusto il solito shopping…Poi ho incontrato Peter Sasson circa un mese dopo il mio arrivo – Peter è l’unico uomo con cui io sia uscita in Arabia Saudita, e l’uomo che ho sposato dopo quattro anni che vivevo nel regno – e Peter aveva aperto una compagnia in Arabia Saudita, e aveva tre o quattro autisti per la compagnia. Avevo sempre almeno un autista a mia disposizione e una bella macchina. Poi dopo che io e Peter ci siamo sposati lui ha assunto una simpatica coppia filippina che viveva in casa con noi. Lydia aiutava nelle faccende domestiche e Frank era l’autista, sempre a casa e disponibile a portarmi dunque avessi bisogno di andare. Perciò mai nei miei dodici anni di vita nel regno mi sono trovata nella situazione di non avere un’auto/un autista a mia disposizione.

So che avere la necessità o la voglia di andare in qualche posto e non avere modo di andarci è fonte di enorme frustrazione per moltissime donne in Arabia Saudita. Mi dispiaceva per le mie amiche e spesso mandavo il mio autista perchè le portasse a fare shopping. Ho semplicemente avuto un’esperienza completamente diversa da quella della maggioranza delle donne nel regno per via del mio lavoro e, poi, per la mia situazione domestica. Sono stata fortunata e lo so. (Ciò non significa che non pensassi, e che io non pensi ora, che le donne che vivono nel regno dovrebbe avere il permesso di guidare. Lo penso).

Ti sei impossessata della lingua araba (almeno a livello di conversazione) durante i dodici anni che hai trascorso in Arabia Saudita? No, ammetto di no. Ero in grado di pronunciare i soliti saluti e grazie e svelto!, questo genere di cose, ma non abbastanza da sostenere una conversazione.

Sebbene io non sia brava con le lingue straniere, ed avrei difficoltà con qualsiasi seconda lingua (come molti americani), c’è una ragione molto valida per la quale ho dovuto abbandonare le lezioni di arabo all’ospedale. Non appena arrivata all’ospedale reale, una delle prime cose che ho fatto è stata quella di chiedere in giro dove potevo trovare un buon docente di arabo. Parecchie donne che conoscevo stavano seguendo delle lezioni di lingua e ho pensato che questa fosse una buona cosa da farsi. Bene, mi ero iscritta e pronta ad iniziare, quando il mio boss saudita, il Dottor Feteih, è venuto nel mio ufficio e mi ha detto: “Jean, ho sentito che intendi seguire un corso di arabo”. Ho ammesso che sì, era proprio così, e a dirti la verità pensavo che mi avrebbe detto che gli faceva piacere ecc. Sono stata spiazzata quando mi ha detto semplicemente: “Non puoi sapere l’arabo e lavorare per me”.

Successivamente ho capito che c’era una buona ragione per la sua “regola”. Il dottor Feteih spesso veniva nel mio ufficio, si sedeva e telefonava, oppure io avevo la necessità di andare nel suo ufficio per qualcosa mentre lui stava chiacchierando in arabo. Poi ho scoperto che non era insolito che la persona all’altro capo del telefono fosse il re Khalid o il principe ereditario Fahd, o magari un altro principe di alto rango. Molto semplicemente, il dottor Feteih voleva poter avere delle conversazioni riservate in arabo senza che nessun altro nel suo ufficio sapesse cosa stava dicendo. Pensavo che tutto questo aveva un senso a dire la verità, e non lo biasimo. Infatti era straordinariamente vicino al re Khalid e cenava spesso con lui.

Questa domanda mi ha fatto ricordare una cosa. Ricordo qualcosa che accadeva quando mentre ero in viaggio in varie occasioni con la Principessa Sultana verso Parigi. Mi ricordo che aveva sempre una regola in base alla quale gli autisti non potevano parlare arabo! Voleva che parlassero francese o inglese (lei parlava tre lingue: arabo, francese, inglese). Voleva poter parlare con la sua famiglia in arabo senza che gli autisti la capissero! Perciò, questo dev’essere qualcosa di piuttosto normale che molti sauditi fanno – non vogliono che la gente che lavora per loro capisca l’arabo. ADESSO capisco ancora meglio la regola del mio boss!

Ma a dire la verità, in seguito, dopo aver dato le dimissioni dall’ospedale e pur continuando a vivere in Arabia Saudita, non ho mai iniziato delle lezioni di arabo. E questo per varie ragioni. Innanzitutto, praticamente ogni arabo che conoscevo e vedevo frequentemente parlava un inglese molto buono, e nessuno si comportava come se volesse parlare in arabo con me. In secondo luogo, Peter parlava correntemente sei o sette lingue e questo fatto mi impigriva un po’, perchè si occupava lui di qualsivoglia traduzione io avessi bisogno, praticamente ovunque andassimo, anche nel mondo arabo. Certe persone sono portate per le lingue, e Peter era una di queste persone fortunate. Era così dotato che non solo parlava le lingue, ma anche leggeva e scriveva le lingue. Quando eravamo in Francia, i francesi pensavano fosse francese. Lo stesso succedeva in Italia e in altri paesi. Maneggiava con tale facilità le lingue. Ero invidiosa, lo ammetto.

In che modo sono cambiate le cose per le donne in Arabia Saudita rispetto ai tempi in cui ci vivevi tu? Certamente c’è una sensazione di maggior apertura nella società per ogni persona nel senso della possibilità di discutere questioni che riguardino le donne. E’ meraviglioso. Quando vivevo là, tutti, uomini e donne, erano terribilmente a disagio nel discutere dei mali della società, specialmente quando si trattava di questioni che riguardavano le donne. Credo che questo fatto abbia reso le donne più coraggiose, e sono più verosimilmente in grado di difendersi, sia a casa che nella vita pubblica. Di certo sappiamo che oggi che ci sono più laureate che laureati. Sebbene le donne molto spesso non trovino lavoro, almeno sono istruite e questo fatto allarga enormemente i loro orizzonti. Mi piace il fatto che tante donne saudite possano oggigiorno collegarsi ad internet, aprirsi all’esterno e vedere cosa sta succedendo nel resto del mondo. Certo a Jeddah la situazione è TANTO migliore per le donne. Quella città oggi è molto più aperta di quanto avessimo mai potuto immaginare quando vivevo in Araba Saudita. So che molte donne che vivono a Jeddah non si coprono più il volto. Alcune donne stanno sfidano le vecchie regole contro le donne. Non sarebbe mai capitato in passato. Sebbene le donne non godano di una libertà totale, penso che le donne saudite adesso sentano di essere libere di PENSARE, di PROGETTARE, e questo in sé è un passo da giganti nella giusta direzione. Non c’è la perfezione per le donne in Arabia Saudita (ma dove c’è la perfezione, DA NESSUNA PARTE), ma la vita è certamente migliorata e promette di migliorare persino di più col passare del tempo. L’unico fatto che potrebbe far rallentare il processo sarebbe la salita al trono di un integralista nei confronti delle donne. Perciò dico LUNGA VITA AL RE ABDULLAH! Le donne dell’Arabia Saudita, e in realtà il mondo intero, hanno bisogno che questo uomo resti a lungo sul trono, a Dio piacendo!

Avevi preconcetti o stereotipi sull’Arabia Saudita e la sua società che sono stati smentiti o o si sono confermati veri? Oh certo. Ne cito alcuni nel libro CHICK. Addirittura prima di arrivare in Arabia Saudita, davvero credevo che ogni donna nata là avrebbe cambiato completamente la vita in Arabia Saudita, se fosse stato possibile. Ho scoperto che non era così. La maggior parte delle donne che ho incontrato tra la fine degli anni ’70 e l’inizio degli anni ’80 non aveva in mente grandi propositi di cambiamento. Più tardi sì, ma non a quei tempi. E così il mio grande preconcetto è stato smentito!

Avevo letto molto a proposito delle frange fanatiche delle antiche tribù Najdi dell’Arabia Saudita, e pensavo che tutti i Sauditi fossero severi, cupi e non si godessero la vita, e non volessero che io mi godessi la mia! Di nuovo AVEVO TORTO. Ho trovato molti sauditi che ho incontrato dolci e alquanto cosmopoliti. E così, un secondo preconcetto è stato smentito.

Ovviamente non avevo idea che loro non mi conoscessero come io non conoscevo loro. Quasi ogni saudita che incontravo si aspettava che io fossi come un’oca di Hollywood, ed erano piuttosto stupiti che io non bevessi, non fumassi e fossi una donna ponderata che rispettava la loro cultura e agiva di conseguenza.

Cosa ti ha ispirato a scrivere American Chick In Saudi Arabia? In verità, non è stata una mia idea. Negli ultimi dieci anni ho ricevuto molte lettere dai lettori che mi chiedevano di raccontare la mia storia. Non mi era mai tanto interessato farlo, perchè ci sono così tante storie molto importanti di donne e uomini mediorientali da raccontare. Per quanto io vivessi una vita eccitante e avessi incontrato tanta gente interessante, non riuscivo mai ad “entrare nella mia storia” facilmente come riesco a farlo con la storia di un’altra persona. Ma, dopo anni di richieste, il mio agente letterario mi ha letteralmente spinta ad iniziare. Ed ho iniziato, ma ammetto che trovo molto più difficile scrivere di me che scrivere degli altri. Non so perchè…

Ma dopo aver iniziato a scrivere, è stato bello rivivere i vecchi ricordi…

Come hai deciso il titolo? Avevo almeno una mezza dozzina di altri titoli sui quali stavo lavorando. Ma mentre guardavo le mie foto e ne sceglievo alcune per il mio e-book, ho notato quanto sembravo giovane, innocente E ingenua, e mi è saltato in mente il titolo. Mi sono detta: “Oddio, ero un pulcino. Giovane, ingenua e tanto innocente. Un Pulcino Americano. In Arabia Saudita”. Quando ho scritto il titolo e l’ho mandato alla mia agente letteraria, la sua prima reazione è stata fredda, ma ha detto che “cominciava a piacerle”!

Perciò vedremo se rimarrà……

Mi ricordo che hai chiesto ai tuoi fans su Facebook di votare per scegliere tra due copertine. La copertina del libro è quella che ha raccolto più voti. Chi l’ha disegnata e cosa significa? Stavo scrivendo il testo e lo stavo limando mentre si discuteva sulle copertine, perciò non sono stata molto coinvolta con la copertina. La mia agente letteraria e il suo staff hanno trovato quattro o cinque copertine che pensavano potessero “catturare il sentimento” della mia storia. Mi hanno mandato queste quattro o cinque e mi hanno chiesto di scegliere le due che preferivo. L’ho fatto, ed è capitato che quelle due erano le stesse preferite dalla mia agente. Perciò abbiamo preso in considerazione quelle due copertine, ma volevamo davvero che i lettori fossero coinvolti e abbiamo deciso di lasciare loro la scelta.

Penso che il significato della copertina scelta sia che c’è una giovano donna occidentale sulla copertina che ha goduto di un’esperienza unica e adesso vuole raccontarla, ma dopo che è stata segreta per lungo tempo…

A che lettori è rivolto America Chicken In Saudi Arabia? Penso il pubblico cui ci si rivolge sia costituito da un’ampia gamma di lettrici, sebbene possa esserci interesse anche da parte di uomini che abbiano una naturale curiosità nei confronti delle donne del mondo. Ma principalmente qualsiasi ragazza/donna dai 15 anni in su…

Puoi citare alcuni dei temi del tuo libro? La gioia della scoperta, una cultura esotica, questioni femminili.

Quali eventuali benefici o messaggi ti aspetti che i lettori possano avere da American Chick In Saudi Arabia? Anche se commettiamo errori, dovremmo cercare di entrare nelle questioni della vita, siano umanitarie o di altro tipo. Dovremmo nutrire curiosità per altre culture e altre persone. Dovremmo essere capaci di ammettere quando abbiamo torto, e ricominciare! Dovremmo avere senso dell’umorismo nei confronti della vita, e sapere che per quanto viviamo in culture molto diverse, siamo tutti uguali per lo più.

Hai imparato qualcosa scrivendo la tua biografia? Per favore spieghiamoci: ho imparato che sono molto più interessata agli altri che a me stessa! E’ davvero un compito arduo sedermi, pensare a me stessa e tentare di ricordare e scrivere delle mie esperienze. La mia vita non mi emoziona tanto quanto quella degli altri, ma non so perchè. Mi sono anche resa conto di quanto fortunata sono stata in questa vita. Certo, sono cresciuta nella povertà, certo, ho avuto la mia dose di problemi, ma davvero quando si ha la salute e la libertà non bisogna affliggersi per niente!

Come è stato accolto in Arabia Saudita e in ambito internazionale American Chick In Saudi Arabia? In realtà non c’è stata la stessa eccitazione nei media che aveva accolto PRINCESS e gli altri libri, e non sono sorpresa. La mia raccolta di memorie è una passeggiata lungo il viale dei ricordi, mentre la maggior parte dei miei libri precedenti trattava questioni di vita o di morte per le donne. Nel complesso, moltissime persone mi hanno detto che hanno goduto la lettura, e hanno avuto piacere che lo abbia scritto, il che è molto piacevole da sentire. Ma, ovviamente, ci sono persone che criticano troppo il libro, e dicono che non ho fatto altro che parlare di me stessa! É strano, perchè quando rileggo il libro, per lo più riguarda altre persone, ma sì, raccontato dal mio punto di vista e in base alle mie impressioni sulla gente. Certa gente non la accontenti mai ! (risata)

Quali sono le tue future aspirazioni per American Chick In Saudi Arabia? Mi piacerebbe condividere con i lettori alcune delle mie esperienze più elettrizzanti che mi sono capitate Libano, Kuwait, Thailandia e Iraq. Spero che continui l’interesse che farà sì che valga la pena di scrivere il libro. Non scrivo per me stessa. Scrivo perchè altri si godano il viaggio con me.

C’è qualcos’altro che vorresti la gente sapesse a proposito di American Chick In Saudi Arabia? Onestamente credo che il meglio debba ancora venire. Ho cercato di catturare le mie esperienze degli inizi da donna molto giovane e ingenua al suo primo impatto con l’Arabia Saudita. Avevo delle osservazioni critiche che avrei dovuto sviluppare in merito a tutto ciò che ho imparato e così via. Ma in effetti, perchè la raccolta di memorie sia sincera, devo catturare le mie sensazioni sulle cose all’EPOCA in cui le provavo. Nell’arco degli ultimi trent’anni ho imparato molto – mi sono molto scaltrita in fatto di cultura mediorientale – e questo lo si vedrà nelle pagine che scriverò.

Altri libri in vista? Oh sì. In effetti, facevo il conto oggi che ho in testa più o meno sette libri, tutti pronti per essere scritti. Al momento sto lavorando su due libri. Uno è il mio libro sugli animali, l’altro riguarda le donne in Kuwait….Spero di finirli entrambi entro la fine dell’estate e poi ricomincerò con le storie sul PULCINO…

Grazie, Tara, per le sempre interessanti domande che mi fai! Sei tra i migliori!


Una Polluela Americana En Arabia Saudita: Una Entrevista Con La Ilustre Jean Sasson
Escrito por Tara Umm Omar
Traducción al Español de Cristina D.

Una polluela americana en Arabia Saudita es la primera publicación de una planificada series que Jean Sasson escribió basada en la historia de su vida.

“Para mi gran sorpresa y alegría, Una Polluela Americana En Arabia Saudita alcanzo el lugar # 1 en BIOGRAFÍA en la lista de libros más vendidos de Barnes & Noble y el Kindle, en el segundo día de haber sido lanzado. Estoy emocionada de decir, al menos.” (Jean Sasson)

Bueno, ciertamente no es una sorpresa para mí que Jean Sasson sea uno de las autoras más prodigiosas cuyos libros son infaliblemente cautivadores. Siendo una lectora prolífica desde que era una polluela joven, bien viajada y culta, ha dado forma a sus libros en una de las narraciones más interesantes que he tenido la inclinación de leer. Estos son libros para conservar y puedo predecir que un día van a ser clásicos.

Jean ha accedido amablemente a una entrevista con FHWS. Estoy muy agradecida y honrada de que ella se haya tomado el tiempo para contestar mis preguntas.

Jean, le deseo éxito continuo en el mundo editorial. Mantenga esos buenos libros saliendo!

Tara Umm Omar

Usted me dijo que fue a Arabia Saudita como una mujer ingenua. ¿En qué aspecto (s) era ingenua y ¿cómo supero su ingenuidad? Yo era tan ingenua en muchas cosas que probablemente podría darle una larga lista. Esto vino de haber nacido en un muy pequeño pueblo del sur de sólo 800 personas. Yo no había hecho ningún viaje internacional, por lo que todo lo relacionado con viajes por el mundo era nuevo para mí. Yo era muy ingenua acerca del respeto, yo realmente creía que si algo andaba mal, o si alguien estaba siendo perjudicado, todo lo que tenía que hacer era señalarlo, o saltar, y todo seria solucionado! No podía estar más equivocada. Yo creo que todavía soy ingenua hasta cierto punto, ya que no he conseguido sacar a la polluela del pequeño pueblo fuera de mí, pero con el tiempo, con un montón de viajes, conociendo muchas personas de otras culturas, y el aumento de mi conocimiento me convertí en menos ingenua.

Mientras vivía en Arabia Saudita, usted formo una estrecha relación con una princesa saudíta. ¿Cómo fue que esta relación le ayudo a dar forma o volver a dar forma a sus puntos de vista de Arabia Saudita, su cultura y sobre todo, a sus mujeres? Bueno, al momento en que conocí a la mujer que el mundo conoce como la princesa Sultana, ya había estado viviendo en el Reino de Arabia Saudita durante 5 años, y había conocido a otras mujeres musulmanas, algunos sauditas, y otras de los países árabes vecinos. Así que en el momento en que la conocí, yo era consciente de un montón de cosas sobre las mujeres de Arabia Saudita. Sin embargo, ella pronto me demostró que ella era muy diferente. La mayoría de las mujeres que había llegado a conocer hasta ese momento eran complacientes, o muy satisfechas con sus vidas. Ella fue uno de las primeras que conocí, y llegué a conocer bastante bien, que no estaba muy contenta con respecto a muchas cosas de las vidas de las mujeres sauditas. Ella tiene la firme intención de lograr un cambio en su país, al menos cuando se trata de las mujeres, como también en otras cosas que no le interesan tanto. Así que ahí estaba yo, totalmente convencida de que la mayoría de las mujeres sauditas no quieren ningún cambio en sus vidas, y luego la princesa entra en mi vida, y ella muestra estar muy decidida y combativa y, de hecho, encuentra francamente desagradable cuando ve a una mujer recibir malos tratos. Por lo tanto, tuve que repensar la opinión que había formado, y de repente me di cuenta de que había algunas mujeres que creen que el cambio va a venir, y que no van a renunciar, ni ceder… Así que he aprendido de la princesa que una vez más, había llegado a la conclusión equivocada y, además, que las mujeres de Arabia Saudita son individuos únicos, y no se puede poner a todos en el mismo molde.

Usted y la princesa ha decidido hacer una cuarta entrega de la serie de la princesa Sultana. ¿Qué tan pronto este será completado? ¿Puede decirnos cómo va a ser diferente de los tres primeros libros? Al igual que con todos los libros, no tengo idea de cuando estará completo – parece que todos mis libros tienen una vida propia y tiendo a calcular mal cuando voy a terminar de escribirlos. Además, estoy terminando otro libro, al mismo tiempo, y tal cosa siempre me desorienta. Pensé que había aprendido a no tratar de escribir dos libros a la vez, pero aquí voy de nuevo!

Bueno, el cuarto libro de la princesa Sultana será diferente debido a el actual gobernante, el rey Abdullah. Él es muy valiente al enfrentarse a los clérigos religiosos que a menudo están en contra de las mujeres hagan cualquier ganancia en la vida pública, u obtengan nuevas libertades. Así que hay algunas historias muy interesantes de las mujeres de su familia, y otras mujeres, que están saliendo y disfrutando de grandes logros. Así que en este libro no se sentirá tan sin esperanza como algunos de los libros anteriores, cuando parecía que prácticamente había muy poco que las mujeres podían hacer para lograr un cambio en el Reino de Arabia Saudita. Me he vuelto muy impresionada por la fuerza y la determinación de la mujer saudita. Ellas son imparables! Cuidado hombres sauditas, el cambio está llegando!

¿Qué extrañas acerca de Arabia Saudita? ¡Oh, mucho. Viví allí durante 12 años, los cuales fueron algunos de los años más importantes de mi vida. Hecho de menos la sensación de novedad y de propósito, por todo lo que esta sucediendo en Arabia Saudita. Las nuevas construcciones de edificios, y las organizaciones que se están formando, los grandes planes que se están realizando. Hecho de menos la parte de jugar un pequeño papel en ayudar a desarrollar una nación donde hay el dinero suficiente para hacer todas las cosas que son buenas, como la construcción de hospitales y escuelas. Hecho de menos estar leyendo y viendo a los pacientes en los pasillos que recibieron los más recientes y mejores cuidados médicos. Me encanta ver tanta esperanza en sus rostros. También extraño la emoción de ser una extranjero en una tierra donde me acogieron tanto. He oído decir que este exactamente ya no es el caso, pero cuando yo estaba en el Reino de Arabia Saudita, en su mayor parte, los occidentales éramos recibidos por casi todo el mundo. Había una gran curiosidad por las mujeres occidentales, y fui invitada a tantas funciones, donde las sauditas clamaban por mí, como también ellas me dejaron abrumada.

Realmente extraño la gente saudita. Tienen una dulzura de la que mucha gente no se da cuenta porque sólo leen los relatos de actos terroristas o leen acerca de la discriminación contra la mujer. Sé de un montón de cosas malas que está pasando en el mundo, pero los sauditas que llegué a conocer, una y otra vez, en su mayor parte, eran gente encantadora con vidas muy interesantes. Hecho de menos ver a muchas de esas personas a las que antes consideraba eran mis amigos. Arabia Saudita fue mi casa durante doce años, y ahora sé que no puedo volver a casa, y esto es muy triste para mí.

Muchos esposas no sauditas de sauditas tienen recuerdos vívidos de la primera vez que puse un pie en Arabia Saudita. ¿Cuáles fue su primera impresión(s) de Arabia Saudita cuando llegó que se destaca en su memoria? Una vez más, hay un montón de cosas que recuerdo tan apasionante y vívidamente, incluso a la llegada. Todo en Arabia Saudita era completamente diferente de mi pequeño mundo en los Estados Unidos. Las mujeres con velo sin duda me llamaron la atención. A pesar de que había leído sobre qué esperar en Arabia Saudita, fue un shock para mí no poder mirar a los ojos de una mujer o ver su expresión, sobre todo después de que yo estaba en condiciones de hablar realmente con algunas mujeres en el hospital. Yo estaba un poco sorprendida de la forma en que las mujeres parecían satisfechos, y cómo los hombres parecían descartar por completo. Ahora sé que no es exactamente el caso, que hay muchas mujeres fuertes en Arabia Saudita, pero esa es la forma en que me apareció y que fue un poco choque en el principio.
Los viejos mercados eran muy especiales. Nunca olvidaré mi primera vez allí – me sentí como si hubiera retrocedido en el tiempo. ¡Qué divertido!

El paisaje era muy nuevo para mí ya que nunca había estado en un desierto, y Riyadh está justo en el medio del desierto, con una hermosa zona vacía cerca. También fue muy interesante visitar los pueblos antiguos.

Otro recuerdo vivo que me viene a la mente fue la enorme riqueza que era tan evidente, ya sea en el hospital Real, que era muy lujoso, y el primer palacio que visite. La emoción de la primera boda saudita a la que asistí. Las mujeres eran tan hermosas, (Siempre he pensado que el pelo oscuro, ojos oscuros y piel aceitunada es tan sorprendente) y llevaban joyas que harían pop en los ojos de cualquiera! (Sonrisa) … Por lo tanto, a cualquier lugar que mirara, habia algo nuevo que ver, y algo interesante en eso!

¿Alguna vez se sintió frustrada por no poder conducir? Yo te voy a sorprender con mi respuesta. Sé que para la mayoría de las mujeres es una de las cosas más frustrantes sobre la vida en el Reino de Arabia Saudita, porque la mayoría de las mujeres, básicamente, están estancadas esperando a alguien para que las lleve al mercado, etc

Así que aquí va: Por extraño que parezca, no. Hay dos razones para esto. En primer lugar, en aquellos días, las normas y reglamentos para la conducción eran muy laxos, y francamente, sentía extremadamente peligroso conducir a través de, o ser conducida a través de, el tráfico en Riyadh. Nunca voy a olvidar mi primer viaje conducido desde Riyadh a una casa en las afueras de la ciudad. El viaje fue terrible, como todo el mundo estaba ganando velocidad en las carreteras sinuosas de largo! Honestamente, yo estaba más que feliz de abrocharme el cinturón y sentarme en el asiento trasero. Me sentía más segura allí.

En segundo lugar, yo era una mujer muy afortunada cuando se trataba de la “no les permite conducir” tema. Yo trabajaba para el jefe del hospital de Arabia Saudita, y siempre tenía carros y conductores a su disposición y no le importaba que yo usara los carros o los conductores. Yo podía usarlos en cualquier momento que tenía que ir a ninguna parte, no es que yo estuviera corriendo por todos lados en Riyadh ni nada de esto… sólo las compras habituales … Entonces, conocí a Peter Sasson en el primer mes después de mi llegada – Peter es el único hombre con el que salí en Arabia Saudita, y es el hombre con el cual me case después de cuatro años de vivir en el Reino de Arabia Saudita – Peter había abierto una empresa en Arabia Saudita y tenía tres o cuatro conductores para la empresa. Siempre tenia al menos un conductor a mi disposición, junto con un buen coche. Después de que Peter y yo nos casamos, él contrató a una encantadora pareja Filipina que vivía en la casa con nosotros. Lydia ayudaba con las tareas domésticas y Frank era el conductor, siempre estaba en casa disponible para llevarme a donde necesitaba ir. Así que ni una sola vez durante los 12 años que viví en el Reino de Arabia Saudita me vi en la posición de no tener un coche/conductor a mi disposición.

Yo sé que la necesidad de ir, o el deseo de ir a algún lugar y no tener una manera de llegar allí es una fuente de enorme frustración para la mayoría de las mujeres en Arabia Saudita. Yo sentía pena por mis amigas y con frecuencia enviaba a mi conductor para que las llevara de compras. Simplemente tuve una experiencia muy diferente a la mayoría de las mujeres en el Reino de Arabia Saudita por el trabajo que tenía, y más tarde, mi situación en el hogar. Tuve suerte y lo saben. (Esto no quiere decir que yo no crea, y no piense ahora que las mujeres que viven en el Reino de Arabia Saudita deben ser autorizado a conducir. Yo creo.)

¿Fue capaz de dominar el árabe (de conversación por lo menos) durante sus 12 años en Arabia Saudita? No, admito que no lo hice. Yo podía decir los buenos días y gracias habituales y date prisa, y todo eso, pero no lo suficiente como para tener una conversación. Aunque no soy fuerte en lenguas, y tendría dificultad con cualquier segunda lengua (muchos americanos lo tienen) hay una razón muy buena por la que tuve que abandonar la clases de árabe en el hospital. Una vez que llegue al hospital Real, una de las primeras cosas que hice fue preguntar por ahí dónde encontrar un buen instructor de árabe. Varias mujeres que yo conocía estaban tomando clases de idioma y pensé que era una buena cosa para hacer. Bueno, ya me había inscrito y estaba lista para ir, y el Dr. Feteih, mi jefe saudita, llegó a mi oficina y me dijo: “Jane, he oído que va a tomar clases de árabe?” Admití que era el caso, y la verdad, yo creía que me iba a decir que estaba contento, etc, Quede más que sorprendida, cuando hizo una declaración muy simple: “Usted no puede saber árabe y trabajar para mí “.

Más tarde me di cuenta de que había una buena razón para su “regla”. El Dr. Fetieh a menudo venia a mi oficina y se sentaba a utilizar el teléfono, yo me tenia que ir a su oficina para algo y él se quedaba charlando en árabe. Más tarde me enteré de que no era inusual que la persona en el otro extremo de la línea era el Rey Khalid, o el príncipe heredero Fahd, o tal vez otro de los príncipes de alto rango. En pocas palabras, el Dr. Feteih quería ser capaz de tener conversaciones confidenciales en árabe y que nadie en su oficina supiera qué era lo que estaba diciendo. Pensé que tenía sentido, y a decir verdad no lo culpo. Él era excepcionalmente cercano al Rey Khalid y de hecho, cenaba con él con frecuencia.

Esta pregunta ha suscitado un recuerdo. Me acuerdo de algo que sucedió cuando viajé con la princesa Sultana a París en varias ocasiones. Recuerdo que ella siempre tenía la regla de que los conductores no podían hablar árabe! Ella quería que ellos hablaran francés o Inglés (ella podía hablar tres idiomas: árabe, francés, Inglés). Ella quería ser capaz de hablar con su familia en árabe sin que los conductores la entendieran! Por lo tanto, esto debe ser algo bastante normal que muchos de sauditas hacen – no quieren que las personas que trabajan para ellos sean capaces de entender el árabe! Ahora, su directiva tiene aún más sentido para mí!

La verdad debo admitir que, más tarde, después de que renuncie al hospital y continúe viviendo en Arabia Saudita, no regrese a tratar de empezar clases de árabe. Había varias razones para ello. En primer lugar, prácticamente todos los árabes que conocía y veía con frecuencia hablaban Inglés muy bien y no actuaban realmente como si quisieran hablar en árabe conmigo. En segundo lugar, Peter hablaba 6 o 7 idiomas con fluidez y eso me hizo un poco perezosa, porque él podía hacerse cargo de cualquier traducción que necesitara, prácticamente en todos los lados, incluso en el mundo árabe. Algunas personas tienen un talento para los idiomas, y Peter fue una de esas personas afortunadas. Él tenia tanta fluidez que no sólo hablaba los idiomas, sino que también leía y escribía los idiomas. Cuando estuvimos en Francia, un francés nativo pensaba que el era francés. Lo mismo en Italia y en otros países. El dominaba los idiomas tan fácilmente. Le envidiaba esto, lo reconozco.

¿De qué manera han cambiado las cosas para las mujeres en Arabia Saudita desde el momento en que usted estuvo allí? Ciertamente, hay una más “abierta” sensación en la sociedad para todo el mundo para discutir mas temas sobre la mujer. Esto es maravilloso. Cuando yo vivía allí, todo el mundo, hombres y mujeres, eran inmensamente incómodo discutir los males de la sociedad, y particularmente cuando se trataba de asuntos de la mujer. Yo creo que esto ha hecho a la mujer más atrevida, y más propensos a valerse por sí mismas, ya sea en casa o en público. Ciertamente, sabemos que ahora hay mas mujeres graduadas de la universidad que hombres graduados. Aunque las mujeres muy a menudo no pueden encontrar trabajo, por lo menos son educadas y esto amplía sus horizontes enormemente. Me encanta que tantas mujeres sauditas ahora pueden acceder a Internet, para llegar y ver lo que está sucediendo en el resto del mundo. Ciertamente, en Jeddah las cosas son mucho mejor para las mujeres. Esta ciudad es más abierta hoy de lo que ninguno de nosotros podía imaginar en los días cuando vivía en Arabia Saudita. Sé que un montón de mujeres sauditas que viven en Jeddah ya no llevan el velo en la cara. Un número de mujeres que están desafiando a las viejas reglas de la edad contra las mujeres. Esto nunca habría sucedido antes. Aunque las mujeres no tienen libertad total, creo que las mujeres sauditas sienten ahora que son libres para PENSAR, PLANEAR, y esto solo es un paso gigantesco en la dirección correcta. No es perfecto en Arabia Saudí para las mujeres (pero, de nuevo en que lugar es perfecto, EN NINGUNA PARTE), pero la vida ha mejorado y se compromete a mejorar aún más con el paso del tiempo. Lo único que puede establecer el regreso, es que un político de línea dura contra las mujeres se convirtiera en Rey. Por lo tanto, digo, LARGA VIDA AL REY ABDULLAH! Las mujeres de Arabia Saudita, y, de hecho, el mundo, necesita que este hombre este en el trono por largo periodo de tiempo, Inshallah! (Si Dios quiere)

¿Usted tiene alguna idea preconcebida o estereotipos relacionados con Arabia Saudí y su sociedad, que se disiparon o confirmaron? Oh, por supuesto. Menciono algunos de los que en el enunciado de la POLLUELA. Antes incluso de llegar a Arabia Saudita, realmente creía que todas las mujeres nacidas en Arabia Saudita cambiarían totalmente todo sobre la vida en Arabia Saudita, si fuera posible. He descubierto que no era el caso. La mayoría de las mujeres que conocí en los años 70 y principios de los 80 no le habían dado muchas vueltas a la creación de un cambio. Más tarde, sí, pero no en aquellos días. Por lo tanto, mi idea preconcebida mas grande se disipó!

Yo había leído mucho sobre el lado fanático de las primeras tribus de Arabia Saudita Najdi, y creía que todos los sauditas serían severos y no disfrutaban sus vidas, y no querrían que yo disfrutara mi vida! Me equivoque de nuevo. Encontré a muchos sauditas que conocí por ser muy dulces, afables y bastante cosmopolitan. Por lo tanto, una segunda noción preconcebida disipada.

Por supuesto, no tenía ni idea de que ellos estarían tan desorientados conmigo como yo con ellos. Casi todos los Sauditas que conocí esperaban que yo fuera como un Mujer de Hollywood y quedaban bastante sorprendidos de que yo no bebía, no fumaba y era una mujer sensata, respetuosa de su cultura, y actuaba en consecuencia.

¿Qué te inspiró a escribir polluela estadounidense en Arabia Saudita? A decir verdad, no era mi idea. Durante los últimos diez años, mas o menos, he tenido muchas cartas de lectores que me piden contar mi historia. Nunca estuve tan interesada, ya que hay historias de mujeres del Medio Oriente u otras mujeres mucho mas importantes, que necesitan ser contadas. A pesar de que disfrutó de una vida emocionante, y de que he conocido tanta gente interesante, yo sólo no podía conseguir contar “mi propia historia” tan fácilmente como lo puedo hacer con la historia de otros. Pero, después de años de recibir las solicitudes, mi agente literaria realmente me empujó a seguir adelante con ello. Y lo hice, pero tengo que admitir, que me es mucho más difícil escribir acerca de mí misma de lo que me es escribir sobre los demás. No sé la razón de esto…

Pero una vez que empecé a escribir, fue muy agradable revivir algunos de esos viejos recuerdos …

¿Cómo se decidió en el título? Bueno, tuve al menos una media docena de otra títulos mientras que estaba trabajando. Pero cuando estaba revisando y seleccionando unas pocas de mis fotos para el e-libro, me di cuenta de lo joven, inocente e ingenua que me veía, y el título sólo apareció en mi cabeza. Pensé para mis adentros, “¡Oh, qué polluela era yo. Joven, ingenua e inocente del todo. Una polluela americana en Arabia Saudita.” Cuando escribí el título y lo envié a mi agente literario, al principio estuvo bien, pero ella dijo que fue “creciendo en ella!”

Por lo tanto, vamos a ver si se pega.

Recuerdo que le pidió a sus fans de Facebook votar entre dos diseños de cubierta para el libro. La cubierta del libro es el que adquirió el mayor número de votos. ¿Quién diseñó la portada del libro y cuál es el significado? Yo estaba escribiendo el material y básicamente me salí suavemente durante el tiempo en que las portadas se discutan, así que no tuve mucho que ver con la cubierta. Mi agente literario y su equipo encontraron cuatro o cinco portadas que pensaron que podrían “capturar el sentimiento” de mi historia. Me enviaron las cuatro o cinco y me pidieron que eligiera mis dos favoritas. Lo hice, y daba la casualidad que las dos eran las mismos dos preferidas de mi agente literario. Sinceramente queríamos que los lectores participaran, así que, tomamos las dos portadas, y decidimos dejar que ellos escogieran.

Creo que el significado de la portada elegida es que hay una joven mujer occidental en la cubierta que ha disfrutado de una experiencia única y ahora quiere contarlo todo, pero que ha sido un secreto durante mucho tiempo …

¿Quién es el público objetivo de polluela estadounidense en Arabia Saudita? Creo que una amplia gama de lectores de las mujeres son el público objetivo, aunque los hombres que tienen una curiosidad natural acerca de las mujeres del mundo tienden a tener un interés. Pero, sobre todo a cualquier polluela/chica de 15 años de edad en adelante…

¿Puedes nombrar algunos de los temas en su libro? La alegría del descubrimiento, una cultura exótica, asuntos de la mujer.

¿Qué beneficios o mensajes pueden esperar los lectores obtener de polluela estadounidense en Arabia Saudita, en su caso? Incluso si cometemos errores, que debemos tratar de involucrarnos en los asuntos de la vida, ya sea cuestiones humanitarias u otros problemas. Que debemos tener curiosidad acerca de otras culturas y otras personas. Que debemos ser capaces de admitir cuando nos equivocamos, y empezar de nuevo! Que debemos tener un sentido del humor sobre la vida, y saber que a pesar de que vivimos en culturas muy diferentes, son prácticamente los mismos.

¿Has aprendido algo de la compilación de su autobiografía? Explique por favor: Me enteré de que estoy mucho más interesada en otras personas que en mí misma! Me parece una verdadera tarea sentarme a pensar en mí misma y tratar de recordar y escribir sobre mis experiencias. No me emociono tanto acerca de mi propia vida, como lo hago por la de los demás, pero no sé por qué. También me di cuenta de lo afortunada que he sido en esta vida. Claro, yo crecí pobre, tenía mi propio conjunto de problemas, pero en realidad, cuando uno tiene su salud y su libertad no hay nada por que preocuparse!

¿Cuál ha sido la recepción en Arabia Saudita e internacionalmente hacia la polluela estadounidense en Arabia Saudita? A decir verdad, no ha sido el tipo de excitación que había en los medios para la princesa y otros libros, y no estoy sorprendida. Mi historia es un paseo por el carril de la memoria, donde la mayoría de todos mis libros anteriores eran cuestiones de vida o muerte para las mujeres. En general, la mayoría de personas me han dicho que les gusta la lectura, y me alegra que lo escribí, por lo que es agradable de escuchar. Pero, por supuesto, hay los que condenan el libro a la muerte, diciendo que todo lo que pude fue hablar de mí misma! Eso es gracioso, porque cuando volví a releer el libro, la gran mayoría del libro es acerca de otras personas, pero eso sí, contada desde mi punto de vista y la impresión que tengo de ellos. Usted simplemente no puede complacer a algunas personas! (Risas)

¿Cuáles son sus aspiraciones futuras para la polluela estadounidense en Arabia Saudita? Me gustaría ser capaz de compartir con los lectores algunas de mis experiencias más emocionantes, que de hecho, ocurrieron en el Líbano, Kuwait, Tailandia e Irak. Esperemos que continúe el interés que hará que escribir el libro valga la pena. Yo no escribo para mí misma. Yo escribo para que otros puedan disfrutar del viaje conmigo.

¿Hay algo más que le gustaría que los demás sepan sobre polluela estadounidense en Arabia Saudita? Que yo honestamente creo que lo mejor está aún por venir. Traté de capturar mis primeras experiencias como un joven muy ingenua nueva a Arabia Saudita. He tenido algunos comentarios críticos que debería haber ampliado en todo lo que aprendí y así sucesivamente. Pero, en realidad, por la memoria para ser sinceros, debo plasmar mis sentimientos acerca de muchas cosas a la vez que estaba sintiendo. En el transcurso de los últimos 30 años, he aprendido mucho – Me volví mucho más inteligente sobre la cultura del Medio Oriente – y esto se verá reflejado en las páginas siguientes.

Hay otros libros en el horizonte? Oh, sí. En realidad, yo estaba contando hoy, y tengo alrededor de 7 libros en mi cabeza, todo listo para ser escrito. Por el momento, estoy trabajando en dos libros diferentes. Uno de ellos es mi libro de los animales, y el otro es sobre las mujeres en Kuwait … Espero acabar con ellos, para el final del verano y, a continuación empezar de nuevo en las historias de la POLLUELA.

Gracias, Tara, por siempre tener preguntas tan interesantes. Usted es una de las mejores!


Published by

Tara Umm Omar

American married to a Saudi.

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